Même les personnes qui savent qu'elles prennent de fausses pilules peuvent parfois trouver un soulagement de la douleur.

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Les chercheurs pensent que le fait de prendre une pilule, même un sucre, peut réellement soulager la douleur. Photo: Getty Images

Prendriez-vous une pilule de sucre pour soulager la douleur?

Un jour, les médecins pourront peut-être identifier les patients susceptibles de bénéficier d'un placebo pour traiter la douleur chronique, plutôt que de dépendre des opioïdes pouvant entraîner une dépendance.

Une étude récente publiée ce mois-ci dans Nature Communications a révélé que l’anatomie cérébrale, les fonctions cérébrales et la personnalité d’une personne permettent de prédire à quel point elle est susceptible de réagir à un placebo.

La «réponse placebo» décrit le soulagement des symptômes ressentis par certaines personnes après avoir pris une pilule ou un autre traitement ne contenant aucun médicament actif.

Les chercheurs savent depuis longtemps que certaines personnes sont plus susceptibles que d’autres de subir une réponse placebo. Cependant, peu d'études ont identifié des traits prédictifs de cette réponse.

«On a supposé que [the placebo response] Apkar Vania Apkarian, Ph.D., chercheur principal de l’étude et professeur de physiologie à la Feinberg School of Medicine de la Northwestern University à Chicago, a déclaré à Healthline.

"Mais si nous pouvons le prédire", a-t-il déclaré, "il est alors possible d'être une véritable option de traitement".

La moitié des personnes ont répondu à un placebo

Pour explorer la prévisibilité de la réponse au placebo, Apkarian et ses collègues ont mené un essai clinique à double insu sur plus de 60 personnes souffrant de maux de dos chroniques.

Quarante-trois de ces personnes ont été traitées avec un placebo, cinq sous traitement actif, et les 20 autres n'ont reçu aucun traitement.

Parmi ceux traités avec un placebo, 56% ont signalé une réduction de la douleur. En moyenne, leur douleur a diminué de 33%.

Selon des tests psychologiques, ceux qui ont répondu à un placebo étaient plus conscients sur le plan émotionnel, sensibles à leur environnement et ouverts à l’expérience que ceux qui n’ont pas répondu.

Les analyses de neuroimagerie ont également montré des différences dans la structure du cerveau et la fonction des répondeurs du placebo, par rapport aux non-répondeurs.

Les implications de ces résultats sont «énormes», Dr. Luana Colloca, Doctorat, MS, neuroscientifique à la School of Nursing de l’Université du Maryland, a déclaré à Healthline.

«J'ai trouvé très inspirant qu'ils aient divisé les patients en répondeurs et non-répondeurs pour vraiment examiner ce qui fait qu'un participant, un patient, bénéficie des placebos», a-t-elle déclaré.

«C’est très important, non seulement d’apporter des changements à la manière dont nous gérons les essais cliniques, explique-t-elle, mais également d’apporter des changements dans la pratique clinique.»

Les placebos pourraient constituer une alternative aux opioïdes

Des études antérieures ont montré qu'un placebo peut soulager la douleur chez une partie de personnes souffrant de diverses affections, notamment l'arthrite, la fibromyalgie, les maux de dos chroniques et le syndrome du côlon irritable.

Dans de nombreux cas, les participants à ces études ne savaient pas s’ils prenaient un placebo ou un médicament actif.

Cependant, de plus en plus de recherches suggèrent que l’utilisation d’un placebo est bénéfique pour certaines personnes même s’ils savent qu’il ne contient aucun principe actif. Ceci est connu comme un placebo ouvert ou «honnête».

«Plus nous étudions ce phénomène, plus il semble que le rituel de la pilule puisse être important pour déclencher ce type de réaction dans le cerveau, ce type de mécanisme d'auto-guérison», a expliqué Colloca.

«Toute stratégie qui peut exploiter cette capacité du cerveau à inhiber la douleur a une valeur énorme», a-t-elle ajouté, «particulièrement maintenant dans les années de l'épidémie d'opioïdes».

La dépendance aux opioïdes est un problème croissant aux États-Unis, où on estime que 8 à 12% des personnes qui se font prescrire des opioïdes pour des douleurs chroniques développent un trouble de l'usage des opioïdes.

Pour certaines personnes souffrant de douleur chronique, les placebos pourraient fournir un soulagement adéquat sans risque de dépendance, de surdosage ou d'autres effets indésirables.

«Tandis que de nombreux médecins et chercheurs sont d'accord avec la volonté de s'éloigner de la prescription d'opioïdes, il n'en reste pas moins que des millions d'Américains sont aux prises avec une douleur chronique et que nous devons réfléchir à la fourniture d'options de traitement sûres et fondées sur des preuves», Michael Bernstein, PhD, une postdoctorante au Centre d'études sur l'alcool et la toxicomanie à l'Université Brown, a déclaré à Healthline.

«Les placebos honnêtes sont sûrs et semblent être efficaces», a-t-il poursuivi. "Avec plus de recherches pour confirmer ces premiers résultats, il pourrait devenir un outil clinique utile pour les praticiens de la santé à la recherche d'alternatives aux médicaments opioïdes."

Obstacles à l'utilisation de placebos

Apkarian et ses collègues espèrent développer des méthodes et des outils plus simplifiés que ceux utilisés dans leur étude pour aider les médecins à identifier les patients les plus susceptibles de répondre à un placebo.

«Idéalement, a-t-il déclaré, nous produirons une métrique très simple, par exemple, qu'un médecin peut donner à un patient qui se présente, poser cinq ou dix questions, et à partir de ces questions, décider si le sujet répondra au placebo. et combien ils vont répondre. "

«Ensuite, a-t-il poursuivi, ils leur diront directement: mon évaluation me dit que, psychologiquement ou physiologiquement, vous êtes prêt à réagir, alors pourquoi ne prenez-vous pas cela au cours des prochains mois et voyons comment beaucoup votre douleur est soulagée.

Selon les normes éthiques établies par l’American Medical Association, les médecins ne peuvent utiliser un placebo pour traiter un patient que s’ils disposent de la coopération de ce dernier et qu’ils consentent à le faire.

Certains médecins peuvent être réticents à essayer des placebos en tant que stratégie de traitement, a déclaré Bernstein.

«Pendant des années, un trait caractéristique du placebo dans les dictionnaires médicaux était un médicament administré pour plaire à un patient, plutôt que pour son bénéfice», a-t-il expliqué. "Bien que les travaux soutenant l'efficacité des placebos soient en augmentation," l'effet placebo "reste un terme péjoratif dans certains milieux."

La ligne du bas

Une nouvelle étude a révélé que l’anatomie cérébrale d’une personne, ses fonctions cérébrales, et peut prédire si un placebo soulagera la douleur.

La «réponse placebo» décrit le soulagement des symptômes ressentis par certaines personnes après avoir pris une pilule ou un autre traitement ne contenant aucun médicament actif.

Dans cette étude, 56% des participants ont signalé moins de douleur chronique après avoir pris un placebo. En moyenne, leur douleur a diminué de 33%.

Ceux qui ont répondu à un placebo étaient plus conscients sur le plan émotionnel, sensibles à leur environnement et ouverts à l'expérience que ceux qui n'ont pas répondu.