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Nous pouvons remercier ce chercheur atteint de diabète de type 1 pour les vaccins COVID-19

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Dr Drew Weissman. Photographie gracieuseté de Penn Medicine

à l’Université de Pennsylvanie n’est pas du genre à rechercher les projecteurs.

Mais en tant que l’un des deux chercheurs clés derrière la science utilisé pour développer les premiers vaccins COVID-19, son nom a sauté dans la vue du public à la fin de 2020.

Se décrivant comme « juste un scientifique fondamental », Weissman est un homme modeste qui a consacré sa vie à la recherche.

Il se trouve également qu’il vit avec le diabète de type 1 (DT1) depuis plus de 50 ans, couvrant les 2 décennies que lui et ses collègues ont consacrées à la recherche sur les vaccins qui est devenue si essentielle pour la santé publique en ce moment.

Weissman n’annonce peut-être pas qu’il vit avec le DT1, mais une photo récente de lui se faisant vacciner contre le COVID-19 à la mi-décembre a averti le public qu’il portait une pompe à insuline à sa ceinture.

DiabetesMine s’est entretenu avec Weissman par téléphone au début de 2021, juste au moment où l’administration Biden a pris ses fonctions et que la distribution de vaccins dispersés faisait la une des journaux.

Weissman a partagé son histoire de DT1 ainsi que ses réflexions scientifiques sur , et comment son objectif de carrière va au-delà de cette maladie chronique particulière avec laquelle il vit depuis son enfance.

Pouvez-vous nous parler de votre diagnostic de DT1 ?

Dr Drew Weissman

J’avais 5 ans au moment du diagnostic, et il n’y avait personne d’autre dans la famille avec le type 1. C’était il y a 56 ans, et le diabète était alors très différent de ce qu’il est aujourd’hui.

Le contrôle n’était pas très bon. Nous vivions dans la région de Boston et je suis allé à la clinique Joslin, et ce qui a le plus frappé mes parents, c’est que notre médecin a dit que je ne vivrais probablement pas au-delà de 50 ans, car les diabétiques ne vivaient pas aussi longtemps.

Les médecins m’ont finalement dit que les choses pouvaient être différentes quand j’étais adulte… mais j’avais pensé ça toute ma vie.

Cela a-t-il influencé l’orientation de votre carrière ?

Je ne suis pas vraiment sûr que cela ait eu un impact. J’ai toujours été un scientifique en grandissant. Peut-être que mon diabète m’a poussé vers la faculté de médecine, mais j’en doute. C’était juste un domaine qui m’intéressait en raison de la science et de la recherche.

Vous avez été montré sur des photos portant une pompe à insuline.

 

Oui, j’ai une pompe à insuline depuis environ 20 ans. Je porte maintenant la nouvelle pompe à insuline Medtronic MiniMed. Il est apparu sur certaines photos à cause de l’endroit où je le porte.

Le Dr Drew Weissman et un collègue reçoivent leurs vaccins Pfizer-BioNTech COVID-19 en décembre. Photographie avec l’aimable autorisation de Penn Medicine

Qu’est-ce que ça fait d’être une force motrice pour quelque chose d’aussi critique dans la lutte contre cette pandémie mondiale ?

Ma famille me crie toujours dessus à ce sujet, sur le fait que je devrais être beaucoup plus excité. Je ne suis vraiment qu’un scientifique fondamental et je suis plus heureux quand je suis assis dans mon laboratoire à penser et à travailler sur de nouvelles choses.

Je suis certainement ravi que le vaccin soit utilisé et qu’il soit susceptible de maîtriser cette pandémie.

Je suis clinicien et chercheur et, oui, depuis que j’ai commencé à faire de la recherche, mon rêve a toujours été d’aider à développer quelque chose qui pourrait profiter aux gens. Peut-être que cela remonte à mon diabète de type 1, à vouloir faire quelque chose pour améliorer les gens, guérir une maladie ou faire quelque chose pour aider.

Comment vous êtes-vous réellement lancé dans la recherche sur les vaccins ?

J’étais docteur en médecine, docteur en médecine et après ma formation en résidence, j’ai fait une résidence en immunologie aux National Institutes of Health (NIH). Depuis, je fais des recherches.

j’ai commencé dans ce région à la fin des années 90. Avec mon partenaire, , également chercheur Penn qui a rejoint la société BioNTech, nous avons commencé à travailler sur l’ARNm il y a environ 22 ans.

Nous avons fait notre grande découverte il y a 15 ans chez la souris, et cette découverte est ce qui est utilisé dans le et . C’est cette technologie habilitante sur laquelle nous et d’autres scientifiques travaillons depuis, sur la façon de l’utiliser pour développer l’ARNm.

Pour nous tous, non-scientifiques, pouvez-vous expliquer comment fonctionnent ces nouveaux vaccins ?

Ces récents vaccins COVID-19 utilisent une technique révolutionnaire d’édition de gènes qui modifie l’ARNm – la molécule qui met essentiellement en œuvre les instructions de l’ADN – .

Notre découverte augmente la stabilité de l’ARNm tout en diminuant l’inflammation, ouvrant la voie à l’utilisation de ces ARNm modifiés dans un large éventail de vaccins et de traitements potentiels.

Les molécules d’ARNm non modifiées sont normalement incapables de passer outre le système immunitaire du corps, mais les recherches que nous avons effectuées ont apporté des changements clés à la structure moléculaire et à la fabrication de l’ARNm qui lui permettent d’éviter la détection immunitaire immédiate, de rester actif plus longtemps et d’entrer dans la cible vend pour leur apprendre efficacement à créer des antigènes ou d’autres protéines qui combattent ou traitent la maladie.

L’applicabilité de cette technologie d’ARNm est énorme. Donc, nous l’utilisons pour les maladies auto-immunes, pour , pour … juste tout un tas de troubles génétiques. La liste s’allonge encore et encore, pour tout ce qui peut être fait avec cela.

Comment répondez-vous à ceux qui pensent que ces vaccins ont été «précipités» et pourraient ne pas être sûrs?

 

Ils ne sont certainement pas dangereux. Je le vois de cette façon : ce n’est pas une toute nouvelle technologie. Les scientifiques étudiaient des vaccins utilisant cette plate-forme d’ARNm depuis au moins 6 ou 7 ans avant 2020.

Ce qui est nouveau, c’est que c’est la première fois que cette technologie d’ARNm est utilisée chez l’homme. La recherche et les essais cliniques ont tous eu lieu et c’est l’aspect réglementaire qui a évolué plus rapidement qu’auparavant.

Certains disent qu’il a été précipité ou déplacé trop rapidement vers les gens… mais si nous avions bougé plus lentement, on nous aurait crié dessus pour ne pas avoir développé cela assez rapidement pour les gens. Nous ne pouvons tout simplement pas gagner celui-là.

Ce que les gens doivent comprendre, c’est que la raison pour laquelle il a été développé si rapidement pour les gens est que la technologie de la plate-forme se prête tellement à un développement rapide. Et cela est basé sur de nombreuses années de travail et de recherche.

Après cela, tous les ont été faits en même temps les uns que les autres. Rien n’a été précipité, aucun virage n’a été coupé. Aucun profil d’innocuité ni aucune analyse n’ont été évités.

Tout a été fait comme il se doit. La raison pour laquelle cela a pris ce temps est parce que c’est le temps qu’il a fallu pour faire tout ce qui était nécessaire.

Votre équipe surveille-t-elle les données de réponse vaccinale maintenant que les gens reçoivent des doses ?

Pas directement. Les sociétés pharmaceutiques contrôlent toutes ces données, et elles n’aiment pas les partager.

J’entends parler des données, je les suis et je les connais. Mais je suis vraiment un scientifique fondamentaliste, qui développe le vaccin, puis les sociétés pharmaceutiques le produisent et le donnent aux gens.

Pouvez-vous parler de ce que l’on ressent en regardant le déploiement problématique du vaccin aux États-Unis?

Il y a beaucoup de gens à blâmer pour la distribution, mais au final, nous n’avons jamais fabriqué un milliard de doses de vaccin à ARNm comme celui-ci auparavant.

Cela signifie que tout ce qui est impliqué – les endroits où le vaccin est produit, les matières premières, les personnes impliquées – doit être intensifié pour fabriquer ce vaccin.

Il n’y a pas assez de flacons en verre dans le monde pour tous ces vaccins, et tout cela prend du temps pour développer et distribuer les doses dont nous avons besoin. Je pense que tout le monde fait de son mieux, aussi vite qu’il le peut.

En tant que DT1, que dites-vous du fait que les vaccins sont sans danger pour les personnes atteintes de diabète ?

Les gens caractérisent le diabète de type 1 de différentes manières. Certains la décrivent comme une maladie auto-immune, et c’est certainement à ce moment-là qu’elle commence.

Mais après la disparition des cellules bêta, pour moi, ce n’est plus une maladie auto-immune. Il n’y a plus d’inflammations ou d’attaques cellulaires du système immunitaire comme c’est le cas avec le lupus, où vous pouvez le contrôler pendant un certain temps mais il s’enflamme et revient sans cesse.

 

Donc, oui, je considère qu’il s’agit d’une maladie auto-immune, mais je ne considère pas les diabétiques à long terme comme souffrant d’une maladie auto-immune – ce qui est la grande préoccupation.

On ne sait pas comment ce vaccin va agir dans le cadre de maladies auto-immunes… probablement, tout ira bien. Vingt millions de personnes l’ont reçu et beaucoup souffrent de maladies auto-immunes.

Nous n’avons entendu parler d’aucune mauvaise poussée ou activation de maladies auto-immunes. Pour moi, la plus grande préoccupation est le diabète de type 2 (DT2) qui affecte les résultats COVID-19 les plus médiocres.

Lorsque vous vous êtes fait vacciner contre le COVID-19, avez-vous remarqué des effets sur le diabète ?

J’ai reçu ma première injection en décembre et la deuxième au début de janvier, mais non, je n’ai vu aucun effet notable sur mon diabète.

Il y a peut-être eu de petites fluctuations de ma glycémie, mais je ne faisais pas vraiment attention pour remarquer quelque chose de plus que d’habitude.

Qu’est-ce qui prend votre temps maintenant que les vaccins COVID-19 sont lancés?

Mon travail est entièrement basé sur l’ARNm. Nous faisons un tas de vaccins différents, contre le VIH, la grippe, l’herpès génital, le paludisme, les norovirus… tout un tas de maladies différentes.

Nous travaillons sur ce que nous appelons a, qui est plus complet. Il y a eu trois gros coronavirus au cours des 20 dernières années, et il y en aura plus.

Nous essayons de faire un vaccin pour le prochain qui apparaîtra, donc le vaccin est prêt à être utilisé si et quand les premiers cas apparaissent.

Nous avons également beaucoup de travaux de thérapie génique en cours, y compris une simple injection IV pour guérir l’anémie falciforme.

La notion de thérapie génique ciblant le DT1 est fascinante, n’est-ce pas ?

Certainement, il est. Je pense qu’à l’heure actuelle, les meilleures thérapies en développement sont les . Mais à l’avenir, qui sait à quoi mènera la thérapie génique ?

En tant que DT1, suivez-vous également les progrès de la recherche sur le diabète?

Je le suis certainement et je trouve la recherche sur le diabète intéressante. Je parle aux chercheurs de , qui travaillent sur le diabète et les greffes de cellules bêta.

Merci d’avoir pris le temps de parler avec nous, Dr Weissman! Nous apprécions tellement toutes les années de travail que vous et vos collègues avez consacrées à la création de solutions essentielles aux crises de santé publique.

 

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