Malnutrition: définition, symptômes et traitement

La malnutrition consiste à consommer trop peu ou trop de certains nutriments.

Cela peut entraîner de graves problèmes de santé, notamment un retard de croissance, des problèmes oculaires, le diabète et des maladies cardiaques.

La malnutrition affecte des milliards de personnes dans le monde. Certaines populations ont un risque élevé de développer certains types de malnutrition en fonction de leur environnement, de leur style de vie et de leurs ressources.

Cet article décrit les types, les symptômes et les causes de la malnutrition et fournit des informations sur la prévention et le traitement.

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Qu’est-ce que la malnutrition?
La malnutrition est une maladie résultant d’une carence en nutriments ou d’une surconsommation.

Les types de malnutrition comprennent (1, 2):

  • Sous nutrition: Ce type de malnutrition est dû au manque de protéines, de calories et de micronutriments. Il en résulte un faible poids-pour-taille (perte de poids), une taille pour l’âge (retard de croissance) et un poids pour l’âge (insuffisance pondérale).
  • Surnutrition: La surconsommation de certains nutriments, tels que les protéines, les calories ou les graisses, peut également entraîner la malnutrition. Cela entraîne généralement un excès de poids ou l’obésité.

Les personnes sous-alimentées ont souvent des carences en vitamines et en minéraux, notamment en fer, zinc, vitamine A et iode (3).

Cependant, des carences en micronutriments peuvent également survenir avec la suralimentation.

Vous pouvez avoir un excès de poids ou être obèse à cause d’une consommation excessive de calories, mais ne prenez pas assez de vitamines et de minéraux en même temps.

C’est parce que les aliments qui contribuent à la suralimentation, tels que les aliments frits et les aliments sucrés, ont tendance à être riches en calories et en gras, mais faibles en autres éléments nutritifs (4).

Résumé La malnutrition comprend la dénutrition et la surnutrition, deux facteurs pouvant entraîner des problèmes de santé et des carences nutritionnelles si elles ne sont pas traitées.

Signes et symptômes
Les signes et les symptômes de la malnutrition dépendent du type.

Pouvoir reconnaître les effets de la malnutrition peut aider les personnes et les prestataires de soins de santé à identifier et à traiter les problèmes liés à la sous-nutrition ou à la suralimentation.

Sous nutrition

La dénutrition résulte généralement d’une alimentation insuffisante en nutriments.

Cela peut causer (5):

  • Perte de poids
  • Perte de graisse et de masse musculaire
  • Joues creuses et yeux enfoncés
  • Un estomac enflé
  • Cheveux et peau secs
  • Cicatrisation retardée
  • Fatigue
  • Difficulté de concentration
  • Irritabilité
  • Dépression et anxiété

Les personnes souffrant de dénutrition peuvent présenter un ou plusieurs de ces symptômes. Certains types de dénutrition ont des effets caractéristiques.

Le Kwashiorkor, une grave carence en protéines, provoque une rétention d’eau et un abdomen saillant. D’autre part, le marasme pathologique, qui résulte d’une carence calorique sévère, entraîne un dépérissement et une perte importante de graisse et de muscles (5).

La dénutrition peut également entraîner des carences en micronutriments. Parmi les carences les plus courantes et leurs symptômes, citons (3):

  • Vitamine A: Yeux secs, cécité nocturne, risque accru d’infection (6).
  • Zinc: Perte d’appétit, retard de croissance, cicatrisation retardée des plaies, chute des cheveux, diarrhée (7).
  • Le fer: Troubles de la fonction cérébrale, problèmes de régulation de la température corporelle, problèmes d’estomac (8).
  • Iode: Elargissement des glandes thyroïdiennes (goitres), diminution de la production d’hormones thyroïdiennes, problèmes de croissance et de développement (9).

Étant donné que la dénutrition entraîne de graves problèmes physiques et des problèmes de santé, elle peut augmenter le risque de décès.

En fait, il a été estimé que le retard de croissance, l’émaciation, les carences en zinc et en vitamine A avaient contribué à près de 45% des décès d’enfants en 2011 (10).

Surnutrition

Le surpoids et l’obésité sont les principaux signes de la suralimentation, mais ils peuvent également entraîner des carences nutritionnelles.

Les recherches montrent que les personnes en surpoids ou obèses sont plus susceptibles d’avoir un apport insuffisant et de faibles concentrations sanguines de certains vitamines et minéraux que les autres (11, 12).

Une étude portant sur 285 adolescents a révélé que les taux sanguins de vitamines A et E chez les personnes obèses étaient inférieurs de 2 à 10% à ceux des participants de poids normal (13).

Cela est probablement dû au fait que le surpoids et l’obésité peuvent résulter d’une surconsommation d’aliments rapides et transformés, riches en calories et en gras, mais pauvres en d’autres éléments nutritifs (14, 15).

Une étude portant sur plus de 17 000 adultes et enfants a révélé que les consommateurs de fast-food consommaient beaucoup moins de vitamines A et C et de calories, de lipides et de sodium que ceux qui s’abstiennent de consommer ce type de nourriture (16).

Évaluation de la malnutrition

Les symptômes de la malnutrition sont évalués par les prestataires de soins lors du dépistage de la maladie.

Les outils utilisés pour identifier la malnutrition comprennent les diagrammes de perte de poids et d’indice de masse corporelle (IMC), les analyses de sang pour le statut en micronutriments et les examens physiques (17, 18, 19).

Si vous avez des antécédents de perte de poids et d’autres symptômes associés à la dénutrition, votre médecin pourra vous prescrire des tests supplémentaires permettant d’identifier les carences en micronutriments.

Identifier les carences nutritionnelles résultant de la suralimentation peut en revanche être plus difficile.

Si vous êtes en surpoids ou obèse et que vous mangez surtout des plats préparés et des fast-foods, vous n’obtenez peut-être pas assez de vitamines ou de minéraux. Pour savoir si vous avez une carence en éléments nutritifs, discutez de vos habitudes alimentaires avec votre médecin.

Résumé Les symptômes de la dénutrition comprennent la perte de poids, la fatigue, l’irritabilité et les carences en micronutriments. La surnutrition peut entraîner un excès de poids, l’obésité et une diminution de l’apport de certaines vitamines et minéraux.

Effets à long terme
La malnutrition peut entraîner le développement de maladies et d’affections chroniques.

Les effets à long terme de la dénutrition comprennent un risque plus élevé d’obésité, de maladie cardiaque et de diabète (20, 21).

Une étude menée auprès de 50 adolescents brésiliens a révélé que les garçons dont la croissance avait été retardée en raison d’une malnutrition précoce avaient acquis une masse grasse supérieure de 5% en trois ans par rapport à leurs pairs ne présentant pas de retard de croissance (22).

Des recherches supplémentaires ont montré que 21% des adolescents présentant un retard de croissance au Brésil avaient une pression artérielle élevée, contre moins de 10% des adolescents sans retard de croissance (23).

Les chercheurs soupçonnent que la malnutrition infantile entraîne des modifications du métabolisme susceptibles d’accroître le risque de développer des maladies chroniques plus tard dans la vie (21).

La suralimentation peut également contribuer au développement de certains problèmes de santé.

Plus précisément, les enfants en surpoids ou obèses ont un risque plus élevé de maladie cardiaque et de diabète de type 2 (24, 25).

Une étude portant sur plus de 369 000 enfants a révélé que les personnes obèses étaient plus de quatre fois plus susceptibles de développer un diabète de type 2 que leurs homologues dont l’IMC était normal (26).

Étant donné que les effets à long terme de la malnutrition peuvent augmenter le risque de certaines maladies, la prévention et le traitement de la malnutrition peuvent aider à réduire la prévalence des maladies chroniques.

Résumé La recherche a établi un lien entre la dénutrition chez les enfants et le risque de développer une hypertension artérielle et une obésité plus tard dans la vie. La suralimentation peut également augmenter le risque de maladies chroniques telles que le diabète de type 2 et les maladies cardiaques.

Causes courantes de malnutrition
La malnutrition est un problème mondial qui peut résulter de conditions environnementales, économiques et médicales.

L’OMS estime que plus de 460 millions d’adultes et de 150 millions d’enfants sont sous-alimentés, tandis que plus de deux milliards d’adultes et d’enfants sont en surpoids ou obèses (27).

Les causes courantes de malnutrition comprennent:

  • Insécurité alimentaire ou manque d’accès à une nourriture suffisante et abordable: Des études établissent un lien entre la sécurité alimentaire dans les pays développés et en développement et la malnutrition (28, 29, 30).
  • Problèmes digestifs et problèmes liés à l’absorption des nutriments: Les affections causant une malabsorption, telles que la maladie de Crohn, la maladie coeliaque et la prolifération bactérienne dans les intestins, peuvent provoquer la malnutrition (31, 32, 33).
  • Consommation excessive d’alcool: Une consommation excessive d’alcool peut entraîner une consommation insuffisante de protéines, de calories et de micronutriments (34, 35).
  • Troubles de santé mentale: La dépression et d’autres problèmes de santé mentale peuvent augmenter le risque de malnutrition. Une étude a révélé que la prévalence de la malnutrition était 4% plus élevée chez les personnes souffrant de dépression que chez les personnes en bonne santé (36).
  • Incapacité d’obtenir et de préparer des aliments: Des études ont montré que la fragilité, la faible mobilité et le manque de force musculaire étaient des facteurs de risque de malnutrition. Ces problèmes nuisent aux capacités de préparation des aliments (37, 38).

Résumé Les causes de la malnutrition comprennent l’insécurité alimentaire, certaines conditions de santé et des problèmes de mobilité.

Populations à Risque
La malnutrition touche des populations du monde entier, mais certaines populations présentent un risque plus élevé.

Les populations sujettes à la malnutrition comprennent:

  • Personnes vivant dans des pays en développement ou des zones avec un accès limité à la nourriture: La sous-nutrition et les carences en micronutriments sont particulièrement fréquents en Afrique subsaharienne et en Asie du Sud (10, 39).
  • Personnes ayant des besoins nutritionnels accrus, en particulier les enfants et les femmes enceintes ou allaitantes: Dans certains pays en développement, 24 à 31% des femmes enceintes et allaitantes souffrent de malnutrition (40, 41).
  • Personnes vivant dans la pauvreté ou à faible revenu: Le faible statut socioéconomique est associé à la malnutrition (42).
  • Adultes plus âgés, particulièrement ceux qui vivent seuls ou qui ont un handicap: Les recherches montrent que jusqu’à 22% des personnes âgées souffrent de malnutrition et que plus de 45% risquent de le devenir (43, 44).
  • Personnes ayant des problèmes affectant l’absorption des nutriments: Les personnes atteintes de la maladie de Crohn ou de la colite ulcéreuse peuvent être jusqu’à quatre fois plus susceptibles de souffrir de malnutrition que les autres personnes (32, 33).

Résumé Les personnes âgées, les personnes vivant dans la pauvreté et celles qui ont des problèmes de digestion ou des besoins nutritionnels accrus sont exposées à un risque élevé de malnutrition.

Prévention et traitement
Prévenir et traiter la malnutrition implique de s’attaquer aux causes sous-jacentes.

Les agences gouvernementales, les organisations indépendantes et les écoles peuvent jouer un rôle dans la prévention de la malnutrition.

Les recherches suggèrent que certains des moyens les plus efficaces de prévenir la malnutrition comprennent la fourniture de pilules de fer, de zinc et d’iode, de compléments alimentaires et d’éducation nutritionnelle aux populations exposées au risque de sous-nutrition (45).

De plus, des interventions qui encouragent les choix alimentaires sains et l’activité physique chez les enfants et les adultes à risque de surnutrition peuvent aider à prévenir le surpoids et l’obésité (46, 47).

Vous pouvez également contribuer à prévenir la malnutrition en adoptant un régime comprenant une variété d’aliments comprenant suffisamment de glucides, de protéines, de lipides, de vitamines, de minéraux et d’eau.

En revanche, traiter la malnutrition implique souvent des approches plus individualisées.

Si vous pensez que vous ou une de vos connaissances êtes sous-alimentée, parlez-en à un médecin dès que possible.

Un fournisseur de soins de santé peut évaluer les signes et les symptômes de la dénutrition et recommander des interventions telles que le travail avec une diététiste pour mettre au point un programme d’alimentation pouvant inclure des suppléments.

Résumé Les interventions qui encouragent un mode de vie sain ou fournissent une éducation nutritionnelle et des suppléments peuvent aider à réduire la prévalence de la malnutrition. Le traitement implique généralement une évaluation par un médecin et les recommandations d’un diététicien.

Le résultat final
La malnutrition fait référence à la surnutrition et à la dénutrition.

Les personnes sous-alimentées peuvent subir une perte de poids, de la fatigue et des changements d’humeur ou développer des carences en vitamines et en minéraux. La suralimentation peut entraîner un excès de poids, l’obésité et des apports et carences en micronutriments inadéquats.

Les deux types peuvent entraîner des problèmes de santé s’ils ne sont pas traités.

Si vous pensez que vous-même ou une personne de votre entourage risque de souffrir de malnutrition, en particulier de malnutrition, parlez-en à un médecin dès que possible.

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