De nouvelles recherches montrent que les chiens de thérapie peuvent rendre l'orthophonie plus efficace – et plus amusante – pour les enfants.

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Les chercheurs ont découvert que les chiens peuvent mettre les enfants à l'aise pendant l'orthophonie. Getty Images

Pour certains enfants, apprendre une langue peut être très difficile, rendre les séances d’orthophonie stressantes et peu amusantes.

Mais tout cela change lorsque Pita, un adorable Labrador-Golden Retriever, est impliqué.

«Mes élèves adorent jouer à Jenga et aux jeux de Honeybee Tree avec Pita. Ils sont encouragés à dire un mot ou une phrase cible et Pita tirera une pièce du jeu avec sa bouche », a déclaré Jennifer Yost, orthophoniste du comté d'Orange, en Californie, qui travaille avec Pita.

Pita est un chien d'établissement de Canine Companions for Independence, une association à but non lucratif. Elle est à la fois assistante, pom-pom girl et chien talentueux.

Avec plus de 60 ordres sous sa ceinture, Pita peut ouvrir et fermer des portes, ramasser des objets tombés et même se déguiser.

"Elle s'habille de nombreuses tenues", a déclaré Yost, "et les enfants sont encouragés à créer des histoires narratives pour travailler sur la séquence, la prise de perspective et le langage expressif."

Elle fait également partie d’un nombre croissant de programmes qui utilisent des chiens de thérapie pour aider les enfants à améliorer leur utilisation et leur compréhension du langage.

L’un de ces programmes est le Pawsitive Play Program du Texas Children’s Hospital de Houston, où les chiens de thérapie encouragent les enfants pendant les séances d’activité physique, professionnelle et d’orthophonie. Les chiens qui travaillent ici ont même un badge et une pause déjeuner, tout comme les autres employés de l'hôpital.

À Ottawa, Canada, le programme de chiens d'assistance à la lecture (R.E.A.D.) associe les enfants à des compagnons de lecture canins. Les chiens ne savent pas lire, mais ils sont de grands auditeurs, ce qui permet aux enfants de s'exercer à la langue orale.

Comme tout amateur de chien peut en témoigner, le fait d'avoir un chien rend toute activité plus agréable. Mais les chiens de thérapie sont plus que juste amusants.

Ils peuvent motiver les enfants à travailler plus fort ou les aider à se détendre lorsque l'orthophonie devient trop difficile.

«Il y a eu de nombreuses fois où un enfant avait du mal à produire un son ou à s'arrêter pendant une tâche difficile», a déclaré Yost, «et Pita soulageait instinctivement leur stress en lui donnant un coup de coude ou en roulant sur le dos, comme pour dire:« Ça va. si c'est dur pour toi. Je t'aimerai toujours si tu me caressais les animaux. "

Yost a expliqué que le talent de Pita en tant qu’auditeur non critique permet aux enfants de s'exercer à parler et à parler sans craindre d’être critiqués ni moqués.

Des chercheurs étudient les avantages des chiens de thérapie

Un petit nombre de chercheurs ont étudié les avantages d'avoir un chien de thérapie lors de séances d'orthophonie.

Une étude récente a révélé que les chiens de thérapie comme Pita pourraient rendre les séances d’orthophonie plus efficaces que la thérapie seule.

L'étude, publiée le 19 septembre dans la revue Anthrozoös, comprenait 69 enfants d'âge préscolaire présentant une dysphasie du développement.

Cette condition affecte la capacité de l’enfant à former des mots, à communiquer et à comprendre ce que les autres disent. Comme d’autres problèmes d’élocution et de langage, il peut affecter la qualité de vie d’un enfant, maintenant et à mesure qu’il grandit.

Les enfants participant à l'étude ont suivi une thérapie orthophonique traditionnelle ou orthophonique avec Agáta, une chienne sans poils péruvienne d'âge moyen. Les chercheurs ont suivi les enfants 10 mois plus tard pour voir comment leur langage s’était amélioré.

Les chercheurs ont constaté que lorsqu'un chien de thérapie participait aux séances, les enfants étaient mieux en mesure d'imiter les signaux de communication. Cela incluait la copie d'expressions faciales telles que le rétrécissement des yeux, la fermeture des yeux, le remplissage des joues avec de l'air et le sourire.

Les enfants étaient également plus motivés et ouverts à la communication en présence d'Agáta. Et ils affichaient des expressions authentiques et naturelles lorsqu'ils interagissaient avec elle.

Les chercheurs ont déclaré dans un communiqué de presse qu'il était nécessaire de poursuivre les recherches, en particulier auprès d'un groupe d'enfants plus important, pour savoir dans quelle mesure les chiens seraient une thérapie bénéfique pour aider les enfants à apprendre le langage.

D'autres études, cependant, ont montré certains avantages des chiens thérapeutiques pour aider les adultes ayant des problèmes de langage et les enfants atteints de troubles du développement. Ces études sont également petites.

Les enfants de tous les niveaux et de toutes les capacités peuvent avoir plaisir à avoir un compagnon de lecture de chien, mais ceux qui ont besoin de plus d’aide linguistique pourraient en bénéficier le plus.

Yost a déclaré que Pita avait eu un impact considérable sur certains de ses étudiants sur le spectre de l'autisme.

"Alors que les enfants autistes peuvent avoir des difficultés à entrer en contact visuel avec des adultes ou des pairs", a déclaré Yost, "ils établissent souvent un contact visuel spontané avec Pita."

Pita peut même répondre aux commandes de dispositifs de communication électroniques fournissant une aide linguistique aux enfants ayant des troubles de la parole.

Une grande partie de la magie de Pita, cependant, se passe sans même que les enfants le remarquent.

"Souvent, l'enfant pense qu'il ne fait que jouer avec son pote Pita", a déclaré Yost, "mais en réalité, nous abordons tous leurs objectifs dans le jeu naturaliste."