En novembre, la femme de J.R. Duren a donné naissance à leur fils. Préoccupés par une éventuelle infection, les médecins ont surveillé le nouveau-né dans l'unité de soins intensifs néonatals. Au bout de quatre heures, il a été déclaré suffisamment en forme pour retourner dans une chambre d'hôpital où le nouveau-né et la mère sont restés deux nuits de plus.

Pourtant, lorsque Duren a reçu la facture, il a été choqué. Non seulement l’hôpital avait facturé 55 USD pour le spray salin que sa femme n’avait jamais reçu, mais son fils avait été facturé près de 3 500 USD pour une nuit en USIN et 2 226 USD pour une nuit supplémentaire dans une chambre d’hôpital ordinaire.

Duren a signalé les deux erreurs au bureau de facturation de l'hôpital. Un employé a promis d'examiner l'erreur.

«Ils ont fini par vérifier les comptes de ma femme et de mon fils, et nos accusations est allé en haut environ 1 000 dollars », a déclaré Duren.

Ce qui aurait dû être un moment heureux pour célébrer la naissance de leur enfant s'est transformé en une bataille de va-et-vient qui a duré des mois, même si, comme le disait Duren, «l'hôpital avait clairement tort.

L’expérience de Duren n’est pas unique. Que ce soit intentionnel ou dû à des erreurs d'inattention, les frais d'hospitalisation «inattendus» sont courants. Des histoires similaires ont récemment fait les manchettes, notamment une famille accusée de payer une sieste et un biberon de lait maternisé de 18 000 $ après avoir emmené son fils âgé de 8 mois à l'urgence quand il s'est frappé la tête, et une femme de près de 6 000 $ pour un sac de glace et un bandage quand elle se retrouve aux urgences après s’être évanouie et s’être coupé l’oreille à l’automne.

Près du tiers des Américains assurés apprennent après coup que leur régime de soins de santé ne paye pas autant que prévu pour une visite à l'hôpital.

En fait, les factures médicales en souffrance sont la raison pour laquelle 59% des Américains sont contactés par un agent de recouvrement et 16% de leurs rapports de solvabilité incluent une dette médicale – environ 81 milliards de dollars au total.

«Les hôpitaux et les médecins envoient toujours des factures surprises aux patients, car ils gagnent de l'argent», a déclaré Charles Silver, chaire de procédure civile à la faculté de droit de l'Université du Texas à Austin et co-auteur de «Surchargé: Pourquoi les Américains paient-ils trop Soins de santé. "" Ils risquent peu de perdre des clients. "

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Coûts cachés des soins

En juillet, une vidéo d'une femme dont la jambe est restée coincée entre une rame de métro de Boston et une plate-forme est devenue virale – pas seulement à cause du drame élevé ou de la façon dont les autres passagers ont travaillé pour la libérer.

La réaction paniquée de la femme lorsque quelqu'un a tenté d'appeler une ambulance a résonné sur Internet.

"C’est 3 000 $", aurait-elle plaidé. "Je ne peux pas me le permettre."

Pourquoi demander des soins médicaux à l’hôpital, même si vous êtes gravement blessé, et même lorsque vous êtes assuré à titre privé, est-il prohibitif?

Il existe plusieurs raisons.

Un système compliqué

Les hôpitaux passent des contrats avec des assureurs, offrant à leurs membres un prix réduit pour les services. Des contrats différents entraînent des prix différents. Et ne pas avoir de contrat du tout entraîne des prix «hors réseau» qui peuvent être exorbitants.

Mais même si l'hôpital que vous visitez est "En réseau", le médecin qui vous voit peut-être pas.

Lorsque les chercheurs de Yale ont examiné plus de 8,9 millions de factures de services d’urgence, ils ont découvert que 22% des patients assurés à titre privé étaient traités par des médecins extérieurs au réseau.

Plus de 60% des hôpitaux externalisent leurs urgentologues, et les entreprises qu'ils recrutent sont incitées à garder les médecins «hors réseau» afin qu'ils puissent facturer des prix plus élevés.

L'étude de Yale a révélé que chaque fois qu'une firme de recrutement de médecins appelée EmCare était recrutée par un hôpital, les patients étaient plus susceptibles de subir des tests d'imagerie, d'être admis et d'être facturés selon les codes de procédure les plus élevés (les plus coûteux).

«Les gens sont devenus plus doués pour jouer au système et maintenant, ils sont beaucoup plus nombreux», a déclaré Silver.

Prix ​​opaques

Supposons qu'un médecin des urgences vous demande de subir un test sanguin complet, appelé panel métabolique complet.

Votre explication des avantages pourrait indiquer un coût de 1 000 dollars. Mais comme votre assureur a un contrat avec l'hôpital, il peut déduire 900 $ de ce coût. Et si vous avez une franchise, vous pourriez vous retrouver à ne payer que 5 $.

Cela peut sembler beaucoup, mais les prix courants – ce qu'un hôpital facture pour une procédure typique – sont «absurdes», selon Akshay Gupta, cofondatrice de CoPatient, un service de plaidoyer médical.

"Les prix sont complètement démesurés et n'ont aucun lien avec la réalité", a déclaré Gupta.

Une étude a comparé les données de 2012 sur le traitement de la pneumonie grave dans les hôpitaux du pays. Le plus bas était de 59 134 $ dans un centre médical à Anaheim, en Californie. Le plus haut? Plus de 99 000 $ dans un hôpital de Tampa, en Floride – une différence de 40 000 $.

Selon une étude publiée l'an dernier dans Health Affairs, ces prix catalogue (également appelés «maîtres de la charge») sont généralement trois fois plus élevés que les salaires versés pour les soins fournis par un hôpital – et leur donnent un poids supplémentaire lors des négociations avec un assureur.

Pourtant, payer plus pour une procédure hospitalière ne signifie pas que vous payez pour des soins de meilleure qualité, ou que les médecins sont conscients que les procédures qu’ils commandent peuvent entraîner une dette écrasante pour les patients.

Silver a par le passé demandé à un chirurgien greffeur du foie quel était le coût de sa procédure. Elle n'en avait aucune idée.

"La plupart des médecins ne pensent pas aux coûts et font juste leur travail", a déclaré Silver. «Et les personnes qui savent, comme les administrateurs, ne font que faire ce qui vient naturellement, en maximisant les profits.»

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Erreurs de facturation

Jusqu'à 80% des factures d'hôpitaux contiennent des erreurs. Et pas étonnant, car il existe près de 70 000 codes de diagnostic et plus de 71 000 codes de procédure à examiner.

«Donner un sens à [a bill] et déterminer ce qui est juste et ce qui ne va pas – ce n’est pas facile », a déclaré Gupta.

Cependant, un code erroné peut entraîner une surcharge de centaines, voire de milliers de dollars. Selon un rapport de la National Academy of Medicine, environ 210 milliards de dollars sont dépensés en traitements inutiles ou hors de prix.

Un parcours cahoteux à venir

La femme de Simon Haeder s’est rendue à peine à l’hôpital avant d’accoucher leur fils. "Au moins, ils ne peuvent pas nous facturer pour la livraison", a plaisanté Haeder à l'époque.

Pourtant, l'hôpital l'a fait – et d'autres charges se sont également accumulées. 7 000 $ pour une salle d'accouchement. Plus de 4 000 $ pour le médecin qui n’avait même pas assisté à la naissance. 25 $ pour deux Tylenol et plus.

«Nous avions une facture pour notre bébé avant même qu'il ait reçu un numéro de sécurité sociale», a déclaré Haeder.

Frustré, Haeder écrivit au sujet de l'expérience de The Conversation, détaillant les accusations extravagantes et le stress lié au traitement des nouvelles factures arrivant chaque jour.

«J'étais fatigué de ne rien dire parce que [similar experiences] arrive à beaucoup de gens », a déclaré Haeder. Son ami, par exemple, a été facturé deux fois pour un test d'imagerie parce que le technicien a numérisé la partie du corps incorrecte la première fois.

Haeder, professeur de sciences politiques spécialisé en politique de la santé à la West Virginia University, pense que le point de basculement est proche.

"Les gens paient des primes plus élevées, mais les salaires ne sont pas plus élevés", a souligné M. Haeder. "Les gens sur Medicaid sont à l'abri des coûts, mais de plus en plus, les coûts vont à la classe moyenne."

Entre 2010 et 2013, les ménages américains ont perdu 2 300 dollars de revenu médian, mais les prix des soins de santé ont augmenté de plus de 1 800 dollars.

Seulement 23% des Américains ont les moyens de payer une facture médicale imprévue de plus de 2 000 dollars, mais les frais médicaux à la charge des patients ne cessent d’augmenter.

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Ce que tu peux faire

Après trois mois de lutte avec son hôpital et son assureur (et en les appelant tous les deux sur Twitter), Duren a reçu un appel surprise du PDG de la société de facturation de l'hôpital. Non seulement la charge supplémentaire de l’USIN a-t-elle été supprimée, mais l’hôpital a pardonné à Duren les 2 800 dollars restant dus pour le compte de son fils.

«Ce fut un moment incroyable», a déclaré Duren. "J'ai la chair de poule."

Pour combattre – ou prévenir – vos propres accusations surprises:

  • Parle. Aux urgences, vous pouvez vous sentir à la merci des procédures prescrites par le médecin traitant. Cependant, si votre état n'est pas menaçant le pronostic vital, "il est normal de demander:" Pourquoi est-ce que je reçois ceci? "ou" Puis-je obtenir cette analyse la semaine prochaine avec mon médecin traitant? "", a déclaré le Dr Elizabeth Rosenthal, auteure de "Une maladie américaine: comment les soins de santé sont-ils devenus Big Business et comment vous pouvez le récupérer »et rédacteur en chef de Kaiser Health News. «Tout dans une salle d’urgence coûte 3 ou 4 fois plus qu’ailleurs. [The doctors there] tentez de cocher toutes les cases lorsque vous êtes dans leur domaine, et c’est un domaine coûteux. "
  • Magasin de prix. Si vous savez que vous devez vous rendre à l'hôpital pour une procédure, appelez d'abord et comparez les coûts. "La plupart ont la capacité de vous donner un prix", a déclaré Gupta. "Etre pro-actif. Traitez les soins de santé comme tout ce que vous payez.
  • Demander une facture détaillée. "Vous ne pouvez pas trouver d'erreurs si votre facture ne dit que" frais divers "", a déclaré Rosenthal. Demandez au bureau de facturation de votre hôpital une facture détaillée qui la décompose avec autant de détails qu’un reçu de restaurant.
  • Repoussez quand vous trouvez un problème. Si les frais ne correspondent pas à la narration dont vous vous souvenez, informez-en le bureau de facturation de l'hôpital. (Par exemple, «Je n'avais besoin que d'un deuxième test d'imagerie, car le technicien a numérisé ma jambe au lieu de mon bras.») Assurez-vous d'agir rapidement. «Une fois que votre facture est sous-traitée à un bureau de facturation situé en dehors de l’État, ils n’ont plus le pouvoir de réduire [the charges]", A déclaré Rosenthal.
  • Négocier. 57% des personnes interrogées par Consumer Reports ont déclaré avoir négocié avec succès une facture d’hôpital. Vous ne pensez pas pouvoir marchander? Embauchez un intervenant en facturation médicale pour le faire en votre nom.
  • Prendre le coeur. «Vos médecins s’occupent, de même que de nombreuses personnes dans le système», a déclaré Rosenthal. «Les soins de santé sont une grosse machine qui fonctionne comme une entreprise. Nous sommes au point où nous n’avons pas d’autre choix que de repousser et de faire en sorte que le système se comporte. »