Le lactose est un type de sucre naturellement présent dans le lait de la plupart des mammifères.

L'intolérance au lactose est une maladie caractérisée par des symptômes tels que douleurs à l'estomac, ballonnements, gaz et diarrhée, causés par une malabsorption du lactose.

Chez l'homme, une enzyme appelée lactase est responsable de la décomposition du lactose en vue de sa digestion. Ceci est particulièrement important chez les nourrissons qui ont besoin de lactase pour digérer le lait maternel.

Cependant, en vieillissant, les enfants produisent de moins en moins de lactase.

À l'âge adulte, jusqu'à 70% des personnes ne produisent plus suffisamment de lactase pour digérer correctement le lactose dans le lait, ce qui entraîne des symptômes lorsqu'elles consomment des produits laitiers. Ceci est particulièrement fréquent chez les personnes d'ascendance non européenne.

Certaines personnes peuvent aussi développer une intolérance au lactose après une chirurgie ou en raison de maladies gastro-intestinales telles que des infections virales ou bactériennes.

Voici les 5 signes et symptômes d'intolérance au lactose les plus courants.

1. Douleurs à l'estomac et ballonnements

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Les douleurs à l'estomac et les ballonnements sont des symptômes courants de l'intolérance au lactose chez les enfants et les adultes.

Lorsque le corps est incapable de décomposer le lactose, il traverse l'intestin jusqu'à atteindre le côlon (1).

Les glucides tels que le lactose ne peuvent pas être absorbés par les cellules qui tapissent le côlon, mais ils peuvent être fermentés et décomposés par la bactérie naturelle qui y vit, appelée microflore (2).

Cette fermentation provoque la libération d'acides gras à chaîne courte, ainsi que des gaz d'hydrogène, de méthane et de dioxyde de carbone (1).

L'augmentation des acides et des gaz qui en résulte peut entraîner des douleurs à l'estomac et des crampes. La douleur se situe généralement autour du nombril et dans la moitié inférieure du ventre.

La sensation de ballonnement est provoquée par une augmentation de l'eau et des gaz dans le côlon, ce qui provoque un étirement de la paroi de l'intestin, également appelé distension (2).

Fait intéressant, la quantité de ballonnements et de douleurs n'est pas liée à la quantité de lactose ingérée, mais à la sensibilité de l'individu au sentiment de distension. Par conséquent, la fréquence et la gravité des symptômes peuvent varier considérablement entre les individus (2, 3).

Enfin, les ballonnements, la distension et la douleur peuvent provoquer des nausées, voire des vomissements chez certaines personnes. Ceci est rare mais a été observé dans certains cas, y compris chez les enfants (4, 5).

Il est important de noter que les douleurs à l’estomac et les ballonnements sont des symptômes courants qui pourraient résulter d’autres causes, telles que la suralimentation, d’autres types de malabsorption, les infections, les médicaments et d’autres maladies.

Résumé Les douleurs d'estomac et les ballonnements sont fréquents dans les cas d'intolérance au lactose. Ils sont causés lorsque les bactéries présentes dans le côlon fermentent du lactose que l'organisme n'a pas digéré, ce qui entraîne un excès de gaz et d'eau. La douleur est le plus souvent située autour du nombril et du bas ventre.

2. Diarrhée

La diarrhée est définie comme une augmentation de la fréquence, de la liquidité ou du volume des selles. Officiellement, passer plus de 7 onces (200 grammes) de selles au cours d'une période de 24 heures est classé comme diarrhée (6).

L'intolérance au lactose provoque la diarrhée en augmentant le volume d'eau dans le côlon, ce qui augmente le volume et le contenu en liquide des selles. Il est plus fréquent chez les bébés et les jeunes enfants que chez les adultes (1, 7).

Dans le côlon, la microflore fermente le lactose en acides gras et en gaz à chaîne courte. La plupart de ces acides, mais pas tous, sont absorbés dans le côlon. Les acides restants et le lactose augmentent la quantité d'eau que l'organisme libère dans le côlon (1, 2).

En règle générale, plus de 1,6 once (45 grammes) de glucides doivent être présents dans le côlon pour provoquer la diarrhée. Pour le lactose, cela équivaut à boire 3 à 4 tasses (environ 750 ml à 1 litre) de lait, en supposant qu'aucun du lactose n'est digéré avant d'atteindre le côlon (2).

Cependant, tous les glucides responsables de la diarrhée ne proviennent pas du lactose. En fait, 2 à 20% des glucides consommés atteindront le côlon non digéré chez des personnes en bonne santé (2).

Enfin, il existe de nombreuses autres causes de diarrhée en dehors de l'intolérance au lactose. Ceux-ci comprennent le régime alimentaire, d'autres types de malabsorption, les médicaments, les infections et les maladies inflammatoires de l'intestin (6).

Résumé Une intolérance au lactose peut provoquer une diarrhée ou une augmentation de la fréquence, de la liquidité ou du volume des selles. Il se produit lorsque le lactose non digéré fermente dans le côlon, produisant des acides gras à chaîne courte qui augmentent la quantité d'eau dans l'intestin.

3. Augmentation du gaz

La fermentation du lactose dans le côlon augmente la production des gaz hydrogène, méthane et dioxyde de carbone (1, 8).

En fait, chez les personnes intolérantes au lactose, la microflore du côlon devient très efficace pour la fermentation du lactose en acides et en gaz. Il en résulte une fermentation plus importante du lactose dans le côlon, ce qui augmente encore les flatulences (2).

La quantité de gaz produite peut varier énormément d'une personne à l'autre en raison des différences d'efficacité de la microflore, ainsi que du taux de réabsorption du gaz par le côlon (2).

Fait intéressant, les gaz produits par la fermentation du lactose sont inodores. En fait, l'odeur de la flatulence provient de la dégradation des protéines dans l'intestin, pas des glucides (2).

Résumé La fermentation du lactose dans le côlon peut entraîner une augmentation de la flatulence, et l'ampleur de cette flatulence peut varier considérablement d'une personne à l'autre. Le gaz issu de la fermentation du lactose est inodore.

4. constipation

La constipation se caractérise par des selles dures et peu fréquentes, des sensations de selles incomplètes, des maux d'estomac, des ballonnements et des efforts excessifs (9).

Cela peut être une autre indication de l’intolérance au lactose, bien que ce soit un symptôme beaucoup plus rare que la diarrhée.

Lorsque les bactéries présentes dans le côlon fermentent du lactose non digéré, elles produisent du méthane. On pense que le méthane ralentit le temps nécessaire à l’alimentation pour traverser les intestins, entraînant la constipation chez certaines personnes (1).

Jusqu'ici, les effets constipants du méthane n'ont été étudiés que chez les personnes atteintes du syndrome du côlon irritable et de la prolifération bactérienne. Par conséquent, l'intolérance au lactose n'est pas couramment associée à la constipation, bien qu'elle ait été rapportée comme symptôme (1, 10, 11, 12).

La déshydratation, l’absence de fibres dans l’alimentation, certains médicaments, le syndrome du côlon irritable, le diabète, l’hypothyroïdie, la maladie de Parkinson et les hémorroïdes (9) sont d’autres causes de constipation.

Résumé La constipation est un symptôme d'intolérance au lactose plus rare. On pense qu'il est causé par une augmentation de la production de méthane dans le côlon, ce qui ralentit le temps de transit dans l'intestin. Des recherches supplémentaires sont nécessaires sur la constipation chez les personnes présentant une intolérance au lactose.

5. Autres symptômes

Bien que les principaux symptômes reconnus de l'intolérance au lactose soient de nature gastro-intestinale, certaines études de cas ont signalé d'autres symptômes, notamment (4, 13, 14):

  • Maux de tête
  • Fatigue
  • Perte de concentration
  • Douleurs musculaires et articulaires
  • Ulcères de la bouche
  • Problèmes d'uriner
  • Eczéma

Cependant, ces symptômes n’ont pas été établis comme de véritables symptômes d’intolérance au lactose et peuvent avoir d’autres causes (8, 15).

De plus, certaines personnes allergiques au lait peuvent attribuer par erreur leurs symptômes à une intolérance au lactose.

En fait, jusqu’à 5% des personnes ont une allergie au lait de vache, et elle est plus fréquente chez les enfants (16).

L’allergie au lait et l’intolérance au lactose ne sont pas liées. Cependant, ils se produisent souvent ensemble, ce qui peut compliquer l'identification des causes des symptômes (17).

Les symptômes d'une allergie au lait incluent (16):

  • Eruption cutanée et eczéma
  • Vomissements, diarrhée et douleurs à l'estomac
  • Asthme
  • Anaphylaxie

Contrairement à l’intolérance au lactose, une allergie au lait peut constituer un danger de mort, il est donc important d’obtenir un diagnostic précis des symptômes, en particulier chez les enfants.

Résumé Les autres symptômes signalés comprennent les maux de tête, la fatigue, l'eczéma et les douleurs musculaires et articulaires, mais ces symptômes n'ont pas été confirmés. Il est important de ne pas confondre l'intolérance au lactose et une allergie au lait, qui peut être fatale.

Que faire si vous avez des symptômes

Comme les symptômes de l'intolérance au lactose sont plutôt généraux, il est important de poser un diagnostic précis avant de supprimer les produits laitiers de votre alimentation (18).

En fait, beaucoup de gens qui pensent avoir une intolérance au lactose parce qu’ils ont connu les symptômes absorbent normalement le lactose.

Les prestataires de soins de santé diagnostiquent souvent l’intolérance au lactose à l’aide du test respiratoire à l’hydrogène. Cela implique l'ingestion de 50 grammes de lactose et la recherche de niveaux élevés d'hydrogène dans l'haleine, causés par la bactérie qui fermente le lactose dans le côlon (1, 18).

Il est intéressant de noter que jusqu'à 20% des personnes atteintes de malabsorption du lactose ne seront pas testées positives et que certaines personnes testées positives ne présenteront aucun symptôme (1, 8).

En effet, toutes les personnes atteintes de malabsorption ne présentent pas une intolérance au lactose.

L'intolérance au lactose est définie par la présence des symptômes rapportés, et cela dépend de la sensibilité d'une personne aux effets de la malabsorption, ainsi que de la quantité de lactose dans son alimentation (2).

Le traitement de l'intolérance au lactose implique généralement de limiter ou d'éviter les aliments riches en lactose tels que le lait, les pâtes à tartiner au fromage, les crèmes et les glaces (8).

Toutefois, les personnes intolérantes au lactose peuvent souvent tolérer jusqu’à 1 tasse (240 ml) de lait, en particulier lorsqu’il se répand tout au long de la journée. Cela équivaut à 0,4 à 0,5 once (12 à 15 grammes) de lactose (1, 19).

De plus, les gens tolèrent souvent mieux les produits à base de lait fermenté tels que le fromage et le yogourt. Ces aliments peuvent donc aider les gens à satisfaire leurs besoins en calcium sans provoquer de symptômes (1, 2).

Résumé Si vous présentez des symptômes d'intolérance au lactose, votre médecin pourra déterminer votre diagnostic en vous faisant effectuer un test respiratoire à l'hydrogène. Le traitement consiste généralement à éviter les aliments riches en lactose comme le lait, bien que vous puissiez tout de même tolérer de petites quantités.

Le résultat final

L'intolérance au lactose est très courante et touche jusqu'à 70% des personnes dans le monde.

Les symptômes les plus courants sont les suivants: douleurs à l'estomac, ballonnements, diarrhée, constipation, gaz, nausées et vomissements.

D'autres symptômes, tels que maux de tête, fatigue et eczéma, ont été signalés, mais ils sont plus rares et mal établis. Parfois, les gens attribuent à tort les symptômes d'une allergie au lait, tels que l'eczéma, à une intolérance au lactose.

Si vous présentez des symptômes d'intolérance au lactose, un test respiratoire à l'hydrogène peut aider à déterminer si vous souffrez de malabsorption du lactose ou si vos symptômes sont causés par autre chose.

Le traitement consiste à réduire ou à éliminer les sources de lactose de votre régime alimentaire, notamment le lait, les crèmes et les glaces. Cependant, de nombreuses personnes intolérantes au lactose peuvent boire jusqu'à 1 tasse (240 ml) de lait sans présenter de symptômes.

La gravité des symptômes varie d’une personne à l’autre. Il est donc important de savoir quelle quantité de produits laitiers vous convient.